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Karlsruhe: City of Culture

Platz der Grundrechte

The Concept

The city of Karlsruhe has highligh­ted its signi­fi­cance as Ger­ma­ny's judicial capital with an unusual work of art: on 2 October 2005, the dedication ceremony was held for the Platz der Grund­rechte [Square of Consti­tu­tio­nal Rights], a work of art de­si­gned by Jochen Gerz for a public space and developed with the parti­ci­pa­tion of prominent legal practi­tio­ners, politi­cians and the population of the city that is home to the highe­st ­Ger­man courts. The Platz der Grund­rechte - originally planned as a gift to mark the 50th anniver­sary of the founding of the Fe­deral Consti­tu­tio­nal Court - is intended to make an unwield­ly ­sub­ject tangible: what do rights and justice mean to the in­di­vi­dual and what do they mean for our democracy? The direc­t par­ti­ci­pa­tion and co-authorship of members of the public are a key feature of Jochen Gerz's work. He invites the users of the public space to redefine this as art with their voices and con­tri­bu­ti­ons, thus creating genuine democracy.
Gerz has compiled from interviews a collection of 48 terse ­state­ments on the topics of law and justice. The artist jux­ta­po­ses 24 statements made by legal practi­tio­ners, scien­tist­s and legal experts with an equal number of statements from people who have been in conflict with the law or who have not had any far-reaching experience with the law so far. By placing an answer from each group that he consulted on the front and back re­spec­tively of a street sign, in enamel, Gerz allows a head-on clash of two opposing views: "The two sides of the sign could not be closer and yet, without any doubt, they are speaking in dif­fe­rent directions." (Gerz). Fasci­na­ting and someti­mes ­con­tra­dic­tory confron­ta­ti­ons and dialogues are the result. Sober ­state­ments accompany emotional excla­ma­ti­ons that reflect highly ­sub­jec­tive experi­ences with justice and injustice.

Among the prominent perso­na­li­ties who were inter­viewed by Gerz were, for example, the [former] President of the Federal ­Con­sti­tu­tio­nal Court Hans-Jürgen Papier, his prede­ces­sor and the [­for­mer] President of the Goethe Institute, the late Jutta Lim­bach, as well as the philo­so­pher Peter Sloterdijk. This group ­coi­ned statements such as, "People cannot expect everything from the law. We do not have a totali­ta­rian state or the absolu­te rule of law." The opposing group produced statements that are so­me­time provo­ca­tive, such as, "Justice exists only on paper," or, "The laws protect the others from me and me from ­my­self."
The work of art is positioned both centrally and decen­trally. The city-centre location lies between the street Zirkel and the square Schloss­platz in front of the Karlsruhe Palace, on the his­to­ric axis of Baden's metropolis. This location was decided on by the city council following a suggestion made by the Lord Mayor of Karlsruhe, Heinz Fenrich, and was given the name Platz der Grund­rechte [Square of Consti­tu­tio­nal Rights]. Twenty-four metal signposts were installed here. The same number of si­gnposts were distri­bu­ted as a second version of the 'Square of Human Rights' at the same number of locations throughout the city. These 24 decen­tra­li­zed locations were decided on by the ci­ti­zens of Karlsruhe in three public forums. The locati­ons­ ­ge­ne­rally represent a signi­fi­cant event in the city's histo­ry that illus­tra­tes a specific aspect law and justice.

One signpost marks the place where Siegfried Buback, the Public Pro­se­cu­tor General of the Federal Court of Justice, was shot in 1977. Another panel at the former 'House of the Estates,' the lo­ca­tion of the first German parliament, comme­mo­ra­tes the de­mo­cra­tic origins of our state. Unusual and forgotten places are also marked, such as the place where the last public exe­cu­tion in Karlsruhe took place. The ingenuity of the Karls­ruhe public and their wide-ranging inter­pre­ta­tion of the con­cept of justice is demons­tra­ted by the choice of a location ­near the central railway station for conscien­tious objectors to mi­li­tary service and another in Karlsruhe-Durlachfor the 1968 ­stu­dent protest movement.

The Lord Mayor, Heinz Fenrich, commented: "With the commis­sion to Jochen Gerz, the city of Karlsruhe, seat of the most im­port­ant judicial powers in Germany, has initiated reflec­tion on its role. In our appli­ca­tion for the role of European Capital of Culture 2010, we have made justice and its cultural dimen­sion one of our major themes. This process will find an initial and a per­ma­nent form at the Platz der Grund­rechte, but by no means a con­clu­sion. Karlsruhe will continue to provide further impetu­s ­for debate on law and justice as the foundation of a socie­ty­ and, thus, for the currently so important question of share­d va­lues in a Europe that is conti­nu­ally becoming a closer ­com­mu­nity."


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Decentralized locations / Quotes

Biography Jochen Gerz


Zu den promi­nen­ten Personen, die Gerz befragte, gehören etwa der Präsident des Bundes­ver­fas­sungs­ge­richts Hans-Jürgen ­Pa­pier, seine Vorgän­ge­rin und jetzige Präsi­den­tin des Goethe-Instituts Jutta Limbach oder der Philosoph Peter S­lo­ter­dijk. Aus dieser Gruppe stammen Aussagen wie "Der Mensch ­kann nicht vom Recht alles erwarten. Wir haben nicht den to­ta­len Staat oder die totale Herrschaft des Rechts." Aus der Ge­gen­gruppe kommen zum Teil provo­zie­rende Sätze wie "Das Recht gibt es nur auf dem Papier" oder "Die Gesetze schüt­zen ­die Anderen vor mir und mich vor mir selbst."

Das Kunstwerk ist zentral und dezentral zugleich angelegt. Der zen­trale Ort befindet sich zwischen dem Karlsruher Zirkel und Schloss­platz, auf der histo­ri­schen Achse der badischen ­Me­tro­pole. Dieser Ort wurde auf Vorschlag vom damaligen Herrn O­ber­bür­ger­meis­ter Heinz Fenrich vom Karls­ru­her ­Ge­mein­de­rat bestimmt und erhält den Namen "Platz der Grund­rech­te". Hier sind 24 Metall­schil­der montiert. Die glei­che Zahl Schilder sind als zweite Version des "Platz der Grund­rech­te" an ebenso vielen Orten der Stadt aufge­stellt. Diese 24 dezen­tra­len Standorte hat die Karls­ru­her ­Be­völ­ke­rung in drei Bürger­fo­ren bestimmt. In der Regel ­ste­hen die Standorte für ein Ereignis aus der städti­schen ­Ge­schichte, das unter­schied­li­che Aspekte des Themas Recht ­be­leuch­tet.

Ein Schild steht an der Stelle, an der 1977 ­Ge­ne­ral­bun­des­an­walt Siegfried Buback von Mitglie­dern der RAF erschossen wurde. Eine andere Tafel erinnert am frühe­ren ­Stän­de­haus, dem Sitz des ersten deutschen Parlaments, an die de­mo­kra­ti­schen Ursprünge unseres Staates. Aber auch ­aus­ge­fal­lene, vergessene Orte werden in Erinnerung gerufen, so der Platz, an dem die letzte öffent­li­che Hinrich­tung in Karls­ruhe stattfand. Für die Kreati­vi­tät der Karlsruher und ihre umfassende Auslegung des Rechts­be­griffs zeugen ein Stand­ort für Wehrdienst­ver­wei­ge­rer nahe des Haupt­bahn­hofs und einer für die 68er-Bewegung in Karlsruhe-Durlach.

"Die Stadt Karlsruhe, Sitz der wichtigs­ten juris­ti­schen In­stan­zen in Deutsch­land, hat mit dem Auftrag an Jochen Gerz eine Besinnung auf ihre Rolle als Hauptstadt des Rechts ein­ge­lei­tet", bekundete der damalige Oberbür­ger­meis­ter Heinz Fenrich. "In unserer Bewerbung als Kultur­haupt­stadt­ ­Eu­ro­pas 2010 haben wir das Recht und seine kulturelle Dimen­sion im Gemein­we­sen thema­ti­siert. Dieser Prozess findet im 'Platz der Grund­rech­te' eine erste und bleibende Form, doch kein Ende. Karlsruhe wird weitere Anstöße zur Diskussion über das Recht als Grundlage einer Gesell­schaft und damit für die der­zeit so wichtige Frage der Werte­ge­mein­schaft des zu­sam­men­wach­sen­den Europa geben."